Wireless: ¿La nueva bala de plata?

El término «bala de plata» se usa para definir aquellas tecnologías que, debido a que ofrecen funcionalidades muy potentes y novedosas, de pronto parecen convertirse en la panacea que ha de solucionar todos los problemas. La conectividad sin cables (wireless) parece ser la última de la lista.
La fiebre de la conectividad sin cables nació con Wifi y BlueTooth; el primero permitía a los ordenadores conectarse a una red local sin necesidad de usar un cable ethernet, mientras que el segundo proporcionaba a los teléfonos móviles una manera universal de conectarse a los ordenadores y los dispositivos de manos libres, sin necesidad de preocuparse de si teníamos el cable adecuado, o si el dispositivo era compatible con nuestro teléfono. No tardó en descubrirse que los puntos de acceso Wifi eran una forma muy barata y eficiente de desplegar redes públicas de acceso a Internet, redes que incluso podían competir con las de telefonía movil; así no tardó en comenzar la fiebre del Wifi; cualquier dispositivo que se preciara, no solo ordenadores, sino teléfonos móviles e incluso reproductores de DVD, debían disponer de conexión inalámbrica, para poder tener acceso a una red sin necesidad de conectarles ningún cable.

En estos momentos, la fiebre de la conectividad inalámbrica ha llegado ya al USB; así el USB forum ha diseñado ya la especificación para el USB inalámbrico (UWB); el nuevo estándar define dos modos de conexión por radio; uno con un alcance de 3 metros que funciona a una velocidad de 480Mb/s, y otro con un alcance de 10 metros que funciona a 110Mb/s.

La pregunta es evidente: ¿Es realmente interesante este protocolo? Yo personalmente le veo dos problemas:

  • La dificultad de uso: Este es un problema inherente a cualquier sistema inalámbrico, y que cualquiera que use un manos libres bluetooth conoce perfectamente. En un teléfono móvil, instalar un manos libres de cable es trivial: Solo hay que enchufarlo, el teléfono lo detectará y se configurará en el acto; en cambio, instalar un manos libres bluetooth nos obligará a bucear por las opciones mas esotéricas del menú de configuración de nuestro teléfono, eso si no terminamos necesitando la ayuda de algún amigo experto. En el caso del bluetooth, si los usuarios aceptan estoicamente esta complejidad es porque, en la telefonía móvil, no existe ningún estándar para conectar un periférico al teléfono vía cable; cada modelo tiene su tipo de conector, y si queremos dispositivos «multiteléfono» no nos queda mas opción que el bluetooth. USB es precisamente un estandar universal de conexión por cable; cualquier dispositivo USB puede conectarse a cualquier ordenador, y ademas es un sistema plug&play; cuando enchufamos el periférico al ordenador, este lo detecta, sin necesidad de las complejidades que caracteriza la conexión de dispositivos inalámbricos.
  • USB es también un conector de alimentación: Los dispositivos mas pequeños, en particular los ubicuos lápices de memoria flash, obtienen la energía que necesitan del propio puerto. Evidentemente, en la versión inalámbrica de USB esto ya no es aplicable, con lo que los dispositivos necesitarán una alimentación externa. Esto quiere decir que lo único que habremos logrado es cambiar el cable USB por el cable de alimentación. Por supuesto, el aparato puede funcionar con una batería, pero eso no cambia las cosas; seguirá siendo necesario un cargador; eso sin contar con el encarecimiento que supone la batería.

La conclusión es clara: El USB inalámbrico es una opción válida para dispositivos como impresoras o discos portátiles, que siguen necesitando una fuente de alimentación externa; pero para los dispositivos mas pequeños, los que se alimentan a través del propio puerto, me temo que el acceso inalámbrico solo servirá para añadir complejidad y coste.

Aunque todavía queda otra pregunta: Existiendo ya Wifi y Bluetooth, ¿Es necesario el UWB? La diferencia entre estas tecnologías está clara; mientras la primera se concibió para ofrecer unas prestaciones muy elevadas, sin importar la complejidad y el coste, la segunda se diseño para ser simple y barata; así, mientras Wifi ofrece una velocidad de conexión elevada y un alcance nada despreciable, un transceptor Bluetooth completo, antena incluida, cabe en un solo chip. Según la página del USB Forum, UWB se ha diseñado con la idea de ser barata y con bajo consumo; si a esto le sumamos su escaso alcance, tenemos que UWB es un competidor directo de Bluetooth.

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