Tal día como hoy: La sonda Giotto alcanza el cometa Halley

El 14 de marzo de 1986, hace hoy 25 años, la sonda espacial Giotto visitaba el cometa Halley. Era la primera sonda interplanetaria de la Agencia Espacial Europea.

La sonda Giotto nació como un proyecto conjunto entre la NASA y la Agencia Espacial Europea para visitar los cometas Tempel-2 y Halley, pero los recortes presupuestarios que sufrió la NASA la obligaron a retirarse del proyecto. A partir de ahí, se diseñó un nuevo proyecto que preveía en envío de una flota de cinco sondas espaciales al cometa Halley; una sería la europea Giotto, las rusas Vega 1 y Vega 2, y las japonesas Sakigake y Suisei. De las cinco, la Giotto sería la que se aproximaría mas al cometa.

La sonda Giotto volando junto al Halley, visión artística

La Giotto despegó el 2 de julio de 1985 y alcanzó su máxima aproximación al Halley la noche del 13 al 14 de marzo de 1986. Dos horas antes de la aproximación máxima, con la nave viajando a 68km/s respecto al cometa, los sensores de la nave empezaron a registrar el impacto de granos de polvo de la estela del cometa, impactos que aumentaban en número a medida que la sonda se acercaba al núcleo del cometa.

El núcleo del Halley fotografiado por la Giotto

Cuando faltaban apenas 7 segundos para la aproximación máxima, la sonda recibió el impacto de un guijarro de, se calcula, 1 gramo de peso, lo que hizo que la nave empezara a girar sobre si misma y se perdió el control de la nave. 32 minutos mas tarde la nave logró estabilizarse y recuperar la conexión con la Tierra; para entonces la nave ya había cruzado el punto de máxima aproximación (596 kilómetros) y ya se estaba alejando del cometa.

FUENTES: Wikipedia, ESA 1, ESA 2.

El Halley durante la aproximación de la Giotto

A pesar de los impactos, la nave no sufrió daños de consideración y siguió activa, así que se le asignó una nueva misión: Visitar el cometa Grigg-Skjellerup, que se aproximaría en el año 1992. Así, el 15 de marzo de 1986, después de ajustar su órbita, la nave fue desconectada, a la espera del encuentro con el cometa.

El 10 de julio de 1992 se reactivó la nave para su encuentro con el cometa, al que logró acercarse hasta apenas 200 kilómetros. El 23 de julio de 1992, una vez finalizado este segundo encuentro, la nave se desactivó de nuevo. No se ha vuelto a activar desde entonces.

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