Tal día como hoy: El primer vuelo de la lanzadera

El 12 de abril de 1981, hace hoy 30 años, la lanzadera espacial Columbia realizaba su primer vuelo, inaugurando una nueva etapa en los vuelos espaciales tripulados.

Justo cuando se cumplía el 20 aniversario del histórico vuelo de Yuri Gagarin se producía otro importante evento relacionado con los vuelos espaciales: La entrada en servicio de la lanzadera espacial.

La lanzadera espacial Columbia, en la rampa de lanzamiento

Tras el fin del proyecto Apolo, la NASA centró sus esfuerzos en un proyecto revolucionario: El desarrollo de una nave espacial reutilizable. El proyecto consistía en una pareja de aviones montados uno encima del otro; el conjunto despegaría desde una pista, como un avión convencional, y al alcanzar una determinada altura, se liberaría el segundo avión que entraría en órbita.

Uno de los primeros proyectos de lanzadera

Otro diseño para la lanzadera espacial original

Lamentablemente, el disparatado coste de estos proyectos, unido a los recortes de presupuesto que sufrió la NASA durante los años 70, hicieron inviable este concepto con lo que el diseño se revisó para reducir su complejidad. Así, el primer avión se eliminó y se decidió que la lanzadera sería enviada al espacio mediante cohetes convencionales y solo el aterrizaje se haría en una pista.

Sin embargo, a pesar de los rediseños la lanzadera seguía siendo demasiado cara, así que la NASA pidió ayuda a alguien a quien el congreso jamás negaría dinero: El ejército. La NASA convenció a la fuerza aérea para unirse al proyecto de la lanzadera, lo que obligó a revisar de nuevo el diseño, para que pudiera lanzar satélites militares, aunque aseguró la financiación.

Así, a finales de los 70 la lanzadera había alcanzado su diseño actual, así que el siguiente paso era construir un prototipo de prueba; este prototipo fue la lanzadera Enterprise, construida en 1976 y que no tenía ni motores ni escudos térmicos, por lo que no podía volar al espacio. El Enterprise sirvió para las pruebas de vuelo y aterrizaje de la lanzadera y, aunque al principio estaba previsto terminarla para que pudiera volar al espacio, en la práctica las modificaciones necesarias nunca se hicieron.

La lanzadera Enterprise en vuelo. En los primeros vuelos de prueba llevaba un carenado aerodinámico en lugar de las toberas para que fuera mas segura.

Así, la primera lanzadera preparada para salir al espacio fue el Columbia. La nave realizó el vuelo inaugural, la misión STS-1, el 12 de abril de 1981, pilotada por John W. Young, un veterano astronauta que había pisado la Luna en la misión Apolo 16, y Robert L. Crippen, para quien era su primer vuelo al espacio.

La misión duró dos días y sirvió para probar la nave. Como dato curioso, fue la primera vez en su historia que la NASA enviaba una nave al espacio con tripulación sin antes haber hecho pruebas de vuelo espacial sin tripulación; el motivo es que la lanzadera no estaba preparada para volar sin piloto.

El próximo 29 de abril la lanzadera Endeavour despegará para cumplir la misión STS-134, que será el penúltimo vuelo de la lanzadera. La lanzadera Atlantis, en la misión STS-135, tendrá el honor de poner punto final a la era de los transbordadores.

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