Striptease a un agujero negro

En una operación sin precedentes, cinco naves espaciales y dos observatorios terrestres se han unido para realizar el estudio mas detallado jamás hecho de un agujero negro.

En esta operación han intervenido las naves XMM-Newton e Integral, de la Agencia Espacial Europea, el Hubble, el Chandra y el Swift de la NASA y los telescopios terrestres WHT y PARITEL. El estudio, que se se prolongó durante 100 días, tenía como objetivo el agujero negro central de Markarian 509, una galaxia activa situada a 500 millones de años luz de nosotros.

Markarian 509, vista por el Hubble

Los agujeros negros no emiten ningún tipo de radiación que sea detectable por nuestros instrumentos, la única forma de detectarlos es por los efectos gravitatorios que provocan en su entorno, y el mas espectacular de estos efectos es el remolino de gas y polvo que los rodea. El gas interestelar que atrae un agujero negro no cae directamente al interior del pozo sino que forma el llamado disco de acreción, un remolino, como el que forma el agua que cae a un desagüe, en el que el gas alcanza unas velocidades tan altas que la fricción lo calienta lo suficiente como para que se produzcan rayos X.

Un agujero negro rodeado por su disco de acreción (en azul). La materia que forma el disco procede de una estrella cercana (en amarillo)

Aunque todas las galaxias tienen en su centro un gigantesco agujero negro, en el caso de la Vía Láctea este agujero tiene una masa 4 millones de veces la del Sol, en las galaxias activas el área que rodea al agujero negro contiene una densidad de polvo y gas mucho mayor que en las galaxias no activas, lo que hace que el disco de acreción sea desproporcionadamente grande y, en consecuencia, emite tal cantidad de radiación que llega a tapar el brillo del resto de la galaxia.

Se cree que en el pasado todas las galaxias fueron activas, pero se apagaron cuando el agujero negro central terminó de absorber el gas y polvo que llenaba el centro galáctico.

Visión artística del agujero negro central de Markarian 509

El interés de los astrónomos en Marakian 509 se debe a que presenta variaciones muy importantes de brillo, lo que significa que el flujo de materia que cae en su interior es muy turbulento. De hecho, como si la galaxia quisiera facilitar el trabajo de los investigadores, durante el periodo que duró la observación las variaciones de brillo aumentaron lo que indica que algún evento anómalo alteró la nube de gas.

Los descubrimientos mas interesantes de esta observación es que el disco de acreción está envuelto en una «piel» de gas calentado a una temperatura de varios millones de grados centígrados, esta piel es la fuente de las radiaciones de rayos X y rayos gamma que genera el agujero, aunque el descubrimiento mas asombroso son unas gigantescas «balas» de gas que parten de una nube situada a 15 años luz en dirección al agujero negro. Lo que esta observación parece no haber logrado averiguar es porque se producen los chorros de material que siguen el eje de rotación del agujero.

FUENTE: ESA.

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