Primeras imágenes del asteroide Vesta

La Dawn, la sonda enviada por la NASA para estudiar los miembros mas grandes del cinturón de asteroides, ha enviado las primeras imágenes del asteroide Vesta.

La sonda Dawn despegó el 27 de septiembre del año 2007 y su misión es explorar el asteroide Vesta y el planeta enano Ceres. Los investigadores están muy interesados en estos objetos porque las observaciones indican que se mantienen intactos desde que se formaron hace mas de 4.000 millones de años, con lo que su estudio puede revelar multitud de secretos sobre la formación del Sistema Solar.

El asteroide Vesta, visto desde la sonda Dawn. Pulsar sobre la imagen para verla a tamaño grande

Vesta, un objeto de 530 kilómetros de diámetro, se considera un protoplaneta, un planeta que se quedó en las etapas iniciales de su formación, aunque se piensa que tuvo tiempo de formar un núcleo y un manto por lo que se merecería ser catalogado como «planeta enano«.

Sonda Dawn, visión artística

La sonda Dawn entrará en órbita alrededor de Vesta el próximo 16 de julio y dedicará un año al estudio de este asteroide. Pasado este tiempo, la nave encenderá sus motores y pondrá rumbo hacia Ceres, su segundo destino.

La característica mas destacada de la sonda Dawn es su motor de iones. Este tipo de motores se basan en ionizar gas xenon y acelerarlo mediante campos magnéticos antes de lanzarlo por la tobera de salida de la nave. El resultado es un chorro de gas muy tenue pero muy veloz, que proporciona un empuje muy pequeño pero que puede mantenerse en funcionamiento durante meses. A los motores iónicos también se les llama propulsores eléctricos, porque para ionizar e impulsar el gas se utiliza electricidad, que, en las naves actuales, se produce mediante paneles solares.

Esquema de funcionamiento de un motor de iones

La primera sonda espacial que utilizó un motor de iones fue la Deep Space 1, una sonda construida por la NASA con la misión de probar varias tecnologías nuevas, entre ellas el motor iónico, pero que visitó un cometa y un asteroide, lo que convirtió a esta nave en uno de los mayores éxitos de la NASA.

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