Microbios rumbo a las estrellas

Leo en space.com que el ser humano ya ha enviado astronautas camino de las estrellas: Los microbios que contaminan las etapas superiores de los cohetes lanzadores.

Antes de su lanzamiento al espacio, los satélites son cuidadosamente esterilizados; sin embargo, los cohetes que han de efectuar el lanzamiento no son sometidos a este tratamiento, con lo que están contaminados por los diferentes microbios que habitan a nuestro alrededor. Lo normal es que regresen a la tierra tras un corto vuelo suborbital (si el calor de la reentrada no las achicharra) cuando el cohete ha agotado su combustible y vuelva a caer, pero no siempre ocurre así; en el lanzamiento de sondas interplanetarias la última etapa del cohete (la que impulsa la cápsula fuera del campo gravitatorio terrestre) también acaba escapando de la gravedad terrestre y perdiéndose en el espacio; ¿Que pasa entonces con sus diminutos polizones? ¿Existe la posibilidad de que el cohete acabe impactando con algún planeta donde estos microorganismos puedan prosperar?

La NASA ha establecido que las trayectorias de los cohetes deben calcularse para que no impacten en ninguno de los planetas del Sistema Solar; es decir, que los cohetes gastados deben dirigirse hacia el espacio interestelar, en un viaje que las acercará a las estrellas vecinas; por poner ejemplo, dentro de unos 46.000 años la etapa superior de la Voyager I pasará a 1.46 años luz de AC+79 3888, una enana roja situada a unos 16 años luz de la Tierra; habrá que esperar mucho mas tiempo hasta que el cohete pase lo suficientemente cerca de una estrella como para que exista la posibilidad de que sea capturada por su gravedad; es decir, que en hipotético caso de que el lanzador llegue a impactar sobre un planeta, eso ocurrirá dentro de decenas de miles de años, lo que debería ser suficiente como para haber matado los microorganismos que transporte… ¿O no?

Las bacterias se sabe que pueden sobrevivir mucho tiempo en condiciones muy duras; de hecho, se han logrado revivir bacterias tras pasar millones de años en estado latente. ¿Cuanto tiempo puede sobrevivir una bacteria en el espacio? según Mark Burchell, de la Universidad de Kent, las bajas temperaturas del espacio llevarían a las bacterias en un estado de hibernación, lo que les permitiría sobrevivir miles de años, tal vez cientos de miles de años, con lo que es factible que si el cohete llega a algún sitio, estos microorganismos puedan revivir.

En cualquier caso, las probabilidades de que estos microastronautas lleguen algún día a algún planeta que puedan colonizar son ínfimas; no solo es necesario que el cohete sea capturado por la gravedad de una estrella, es preciso además que esa estrella cuente al menos con un planeta apto para la vida y que el lanzador sea atraído precisamente por dicho planeta; luego, es preciso que al menos algunos fragmentos sobrevivan a la entrada en la atmósfera; demasiados condicionantes y todos demasiado improbables.

Aunque lo mas probable es que esos pequeños astronautas no lleguen nunca a ningún sitio, resulta divertido saber que ya hemos enviado a nuestros primeros colonos interestelares, aunque haya sido de una forma involuntaria.

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