Los procesadores de tres núcleos de AMD

Leo en engadget que AMD ha anunciado sus nuevos procesadores de tres núcleos. Lo venden como un nuevo desarrollo para ordenadores personales que bla, bla, bla… La realidad es bastante mas prosaica; los procesadores de tres núcleos son los Quad Core a los que, por problemas en el proceso de fabricación, uno de los núcleos les ha salido defectuoso con lo que solo tienen tres núcleos operativos.

Oblea de silicioLos chips de ordenador se preparan a partir de obleas de silicio, obleas donde los chips se «imprimen» utilizando unas técnicas fotolíticas muy complejas. Este proceso sufre imperfecciones que hace que los defectos de fabricación sean algo relativamente frecuente; es decir, no es nada raro que salgan chips defectuosos debido a que una pequeña área del silicio no se ha grabado correctamente.

Evidentemente, es un desperdicio tener que tirar chips a la basura por un defecto que, en ocasiones, solo afecta a unos pocos transistores, así que los fabricantes han procurado dar a los chips una estructura de compartimentos, de manera que si hay una avería sea posible sortearla desactivando el módulo afectado.

Esto es exactamente lo que ha hecho AMD en este caso. Aunque los Quad Core se produzcan en un mismo chip, cada núcleo es independiente de los demás, de manera que si se produce un defecto de fabricación que afecta a un único núcleo, los otros tres seguirán funcionando sin problemas; es decir, tendremos un procesador con tres núcleos. A partir de ahí, ya solo queda encontrarle un nombre comercial resultón.

Hay que decir que AMD no ha inventado nada, que esto se viene haciendo desde hace muchos años. Por poner un ejemplo, el ZX-Spectrum llevaba unas memorias de 32Kb que eran en realidad chips de 64Kb defectuosos. Se trataba de unos chips de 64Kb que, internamente, estaban divididos en dos bancos de 32Kb de manera que si uno de los bancos salía defectuoso el chip se podía vender como una memoria de 32Kb.

Otro caso conocido es el procesador Cell de las consolas PlayStation 3. Este procesador integra ocho coprocesadores, pero en la versión que lleva la consola de Sony son siete; ¿Por que? Porque la PS3 lleva los Cell en los que uno de los coprocesadores ha salido defectuoso.

80486-SXDe todas formas, el caso mas conocido es el 80486-SX. La diferencia mas importante entre los Intel 80386 y 80486 es que estos últimos llevaban el coprocesador matemático integrado. ¿Problema? Que de los 486 que se fabricaban había un cierto porcentaje que tenían el coprocesador estropeado, pero la CPU propiamente dicha seguía funcionando; estos chips se bautizaron como SX y se vendieron «los 80486 baratos».

Por supuesto, Intel lanzó un 40487 (el coprocesador matemático para los ordenadores basados en el SX). El 487 era un 80486 normal y corriente; cuando lo instalábamos en la placa base, el SX se desactivaba y el «coprocesador» se convertía en el verdadero procesador.

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