Los geíseres de Encélado

Hace años que se sabe que Encélado, uno de los satélites de Saturno, tiene geíseres que expulsan vapor de agua. Sin embargo, hasta hace poco no se han logrado fotografiar.

La existencia de geíseres en Encélado se descubrió en el año 2005; este descubrimiento entusiasmo a los científicos porque este fenómeno era un indicador muy claro de que bajo la superficie de este pequeño satélite existen depósitos de agua líquida. Y si hay agua, es posible que exista vida.

Sin embargo, aunque la sonda Cassini era capaz de detectar los chorros de vapor expulsados por Encélado, conseguir fotografías es otra historia. Para fotografiar los geíseres la nave debe sobrevolar el satélite a muy baja altura, una ruta que debe programarse con mucho cuidado.

Finalmente, la NASA programó para principios del pasado noviembre el sobrevuelo de Encélado, logrando por fin las primeras fotografías de un geiser en otro mundo. Estas son las dos imágenes que la NASA ha publicado hasta el momento:

Esta fotografía se tomó durante la fase de aproximación, a una distancia de unos 190.000 kilómetros. El contraluz permite ver con claridad el chorro de vapor que emerge de la superficie del cuerpo.

Y esta fotografía corresponde al momento del sobrevuelo. En esta imagen se pueden apreciar con claridad que la superficie está cubierta de geíseres.

Encélado tiene un diámetro de unos 500km y está situado a 237.948km de Saturno. El satélite no tiene fuerza de gravedad suficiente para retener el vapor que lanzan sus geíseres, por lo que este se dispersa por el espacio formando uno de los anillos de Saturno, concretamente el anillo E.

En este dibujo vemos Saturno con varios de sus satélites, Encélado entre ellos, y el anillo E.

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