La Messenger llega a Mercurio

La sonda espacial Messenger (página oficial de la misión)es la primera nave enviada a explorar el planeta Mercurio desde la visita que le hizo la Mariner 10. Ahora, la nave ha enviado sus primeras imágenes de Mercurio, aunque hasta el año 2011 no entrará en órbita alrededor de este planeta.

Esta es la imagen publicada hoy en APOD (Astronomy Picture Of the Day).

Mercurio visto por la Messenger

El gran problema de la exploración interplanetaria es la aproximación final y la entrada en órbita; este proceso implica que la nave debe ir reduciendo su velocidad hasta alcanzar la velocidad adecuada para entrar en órbita alrededor del planeta. Esta operación requiere cantidades enormes de combustible, así que las agencias espaciales inventan toda clase de trucos para reducir las necesidades de carburante.

En el caso de la Messenger, el procedimiento elegido ha sido situar la nave en órbita alrededor del Sol y, en momentos muy concretos, se enciende el motor para realizar una operación de frenado. De esta forma la nave, poco a poco, va reduciendo su velocidad hasta que pueda entrar en órbita alrededor de Mercurio.

El resultado de todo esto es que, antes de entrar en órbita alrededor de Mercurio, la nave permanecerá en órbita alrededor del Sol hasta el año 2011, y durante ese tiempo sobrevolará Mercurio en dos ocasiones; la primera, el sobrevuelo actual, la segunda, el 6 de Octubre del 2008 y la tercera el 29 de Septiembre del 2009.

La Messenger tiene la misión de terminar el trabajo realizado por la Mariner 10, nave que cartografió el 40% de la superficie de Mercurio.

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