La Messenger alcanza Mercurio

El pasado 17 de marzo la sonda Messenger entraba en órbita alrededor de Mercurio. Es la primera sonda espacial que lo consigue.

Hasta ahora, la única sonda espacial que ha visitado Mercurio es la Mariner 10. Esta sonda visitó primero Venus y luego Mercurio, aunque no llego a entrar en órbita alrededor de ninguno de los dos planetas. La sonda entro en una órbita alrededor del Sol que le permitió acercarse a Mercurio en tres ocasiones. Las tres visitas fueron muy breves, por lo que la cantidad de información recogida fue comparativamente escasa.

Ruta seguida por la sonda Messenger. Pulsar sobre la imagen para verla a tamaño grande.

Como vemos en el dibujo, la sonda Messenger siguió una trayectoría muy compleja que incluye varias órbitas alrededor del Sol y dos visitas a la Tierra y a Venus antes de aproximarse a Mercurio. El motivo es que la trayectoria de la Tierra a Mercurio es «cuesta abajo»; es decir, la nave tiene que aproximarse al Sol, con lo que el campo gravitatorio de nuestra estrella es cada vez mas intenso y, en consecuencia, su velocidad va aumentando. En estas condiciones, para que la nave pueda entrar en órbita alrededor de Mercurio es necesario programar una ruta que vaya reduciendo su velocidad.

Ahora que la nave se encuentra en órbita empieza la misión principal, que incluye elaborar un mapa 3D del campo magnético de Mercurio, determinar la composición química del planeta, elbaorar un mapa completo de su superficie y determinar si tiene un núcleo líquido.

Aunque, mientras tanto, la nave nos está obsequiando con unas espectaculares fotografías de la superficie de Mercurio.

Mercurio

Cráter Debussy

Mercurio

La región de Boccacio

Una llanura cubierta de cráteres

Las fotografías son cortesía de la NASA. Pulsando sobe la imagen, visitaremos la página de cada imagen en la web de la NASA.

FUENTE: Messenger Mission.

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