Historia de la busqueda de evidencias de vida en Marte

No paran de aparecer noticias sobre la posible existencia de vida en el planeta Marte; desde la noticia de la posible existencia de bacterias fósiles en un meteorito procedente de Marte, hasta los indicios encontrados por los rovers; la última noticia en esta línea, el descubrimiento de que la misión Viking podría haber ignorado señales de vida marciana.

Fotografía tomada desde la sonda Viking
Fotografía de Marte tomada desde la sonda Viking

Una de las misiones de la sonda Viking, que exploró Marte en 1976, era la busqueda de vida en el planeta rojo, busqueda que resultó infructuosa. Según este artículo, algunos procesos químicos detectados por la sonda y que en su momento no se les dió valor, podrían haber estado originados por actividad orgánica. Investigadores de la Universidad de México han repetido los análisis realizados por la Viking con tierra procedente de algunos lugares extremos del planeta (La Antártida, el desierto de Atacama en Chile, etc.) obteniendo los mismos resultados que la sonda; esto significa que la tierra marciana analizada podría haber contenido rastros de vida, pero la tecnología utilizada no era capaz de detectarla.

La historia de la busqueda de vida en Marte es larga y apasionante; una de las evidencias mas interesantes fue el meteorito ALH84001. Este meteorito, localizado en la Antártida, sería un fragmento de suelo marciano que habría sido expulsado al espacio a causa de la colisión de un enorme meteoro contra el planeta rojo. En este meteorito se detectaron unas estructuras que, por su forma y composición, podrían tratarse de fósiles de baterias; es cierto que estas estructuras pueden formarse a causa de reacciones inorgánicas, pero lo cierto es que no se han encontrado estructuras de este tipo en ningún otro meteorito, lo que demostraría que, como mínimo, estamos ante un fenómeno muy raro.

Posibles fósiles de bacterias encontrados en el meteorito ALH84001

Imagen de los posibles fósiles bacterianos hayados en el meteorito ALH84001

De todas formas, las evidencias mas prometedoras las han proporcionado los rovers Opportunity y Spirit, que están recorriendo la superficie de Marte en estos momentos. Aunque las evidencias de que en el pasado hubo agua líquida en la superficie de Marte son antiguas, las últimas misiones no solo han confirmado estas teorías, sino que han encontrado evidencias de que todavía existen grandes depósitos de hielo bajo la superficie, con lo que la posibilidad de que, al principio de su historia, Marte pudo albergar vida cobra cada vez mas fuerza.

Evidencia de antiguas corrientes de agua en Marte
Fotografía tomada por la Viking 1 de lo que en el pasado pudo ser un río

Pero los investigadores no manejan únicamente evidencias directas; desde hace años, en nuestro planeta se están encontrando los llamados «extremófilos»; se trata de formas de vida que se desarrollan en ambientes extremos, donde se pensaba que era imposible la existencia de ninguna forma de vida. El último caso descubierto, unas bacterias descubiertas en Sudáfrica que viven a mas de tres mil metros de profundidad y que se «alimentan» de las radioaciones del Uranio. Muchos de estos extremófilos podrían vivir sin ningún problema en Marte, lo que invita a pensar que, si en el pasado apareció vida en este planeta, esta aún exista bajo la forma de estos organismos extremos.

Pero, ¿Por que hay tanto interes por descubrir vida en Marte? Evidentemente, el constatar que no estamos solos en el Universo, aunque nuestros compañeros de viaje sean solo bacterias, será uno de los grandes descubrimientos de la historia, pero, al margen de su valor filosófico, la búsqueda de vida en otros mundos tiene una gran importancia científica.

Nuestro planeta lo hemos explorado a fondo; conocemos razonablemente bien la forma como apareció y como evoluciono la vida en nuestro mundo, pero por mas que analicemos nuestro planeta hay una pregunta que jamas podremos contestar… Lo que hemos visto en la Tierra, ¿Es la forma como evoluciona la vida de forma general, o es solo una de las formas como puede manifestarse? Solo hay una manera de responder a esta pregunta: Analizar las formas de vida que hayan aparecido en otros planetas. El encontrar vida en Marte y estudiar como se formó y evolucionó nos servirá para tener una idea mas general de como funciona la vida, lo que a su ves nos permitirá saber si es un fenómeno común o si es algo muy raro.

Ademas, el descubrir vida en Marte también nos permitirá contestar otra pregunta. En los últimos años, se han descubierto trazas de materia orgánica en el espacio, lo que ha llevado a los investigadores a teorizar sobre la posibilidad de que la vida se originara en el espacio, llegando a los planetas a través de los cometas. El poder comparar las formas de vida terrestres primitivas con las hipoteticas formas de vida que pudieran encontrarse en Marte aportaria luz sobre esta cuestion.

Actualizacion (28/Oct/2006): New Scientist anuncia la aparicion de nuevas evidencias. El analisis de muestas de terreno por parte de los rovers Spirit y Opportunity revela  que en el pasado hubo grandes oceanos en Marte, pero esos mismos analisis revelasn que la vida, en el caso de haber existido, no se habria extendido de forma general.

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