Entrevista a Pablo Gutierrez Marqués: Interioridades de una misión espacial

He tenido la oportunidad de entrevistar a Pablo Gutierrez Marqués, el director de operaciones de la cámara de la sonda Dawn. La entrevista se ha hecho tan larga y tan interesante, que he optado por dividirla en varias partes. En la primera parte nos hablará de su trabajo y de como funciona una misión espacial; en la segunda parte veremos como funciona la cámara y en la tercera y cuarta parte nos explicará como son los sistemas informáticos que llevan las cápsulas espaciales.

Gutiérrez Marqués estudió ingeniería aeronáutica en la Universidad Politécnica de Madrid. Tras completar sus estudios trabajó en diversos proyectos aerornáuticos y espaciales en España antes incorporarse, hace ya siete años, al Instituto Max-Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS, http://www.mps.mpg.de/). Allí, participó en el diseño, y ahora dirige las operaciones, de la cámara que orbitan Vesta desde mediados de Julio.

Para empezar, una pregunta que seguro te parecerá tonta, pero que muchos se hacen. ¿Como se entra a trabajar en el MPS? Porque a través de las página de ofertas del periódico lo veo poco probable.

No cabe duda de que entrar en un centro de estas características es complicado y requiere, desde mi punto de vista, tres cosas: por un lado, indudablemente, preparación técnica; en segundo lugar, ganas de trabajar en este campo, lo que en lenguaje llano se traduce en “echarle un poquito de morro” y tratar de hablar con las personas adecuadas; y finalmente, pero no por ello menos importante, hace falta la suerte de que haya una vacante que se ajuste a tu perfil justo en el momento en que tú te presentas.
Y aunque parezca increíble, las páginas de los periódicos sí que incluyen a veces ofertas así de inusuales. Quizá no para NASA, porque con los estrictos requisitos de inmigración es poco probable que vengan a buscarnos a España.

Dentro del MPS, ¿Como se entra a trabajar en unproyecto concreto? ¿Es la dirección quien elige al personal, o el personal tiene posibilidad de elegir en que misiones desea trabajar?

El MPS es, ante todo, un instituto científico, lo que nos dota de una flexibilidad que no se ve en una empresa privada. Como los proyectos suelen durar bastantes años, en general se puede trabajar en el proyecto que uno quiere, siempre que haya trabajo, pero cambiar de proyecto requiere un proceso. Lo más normal es que si llevas unos años trabajando en un determinado tipo de misiones y con un cierto equipo de gente, sigas con ellos. Aun así, si hay una necesidad urgente de mano de obra en otra linea de trabajo o si la tuya se extingue, es normal que uno pueda reubicarse donde más le gusta.

¿Has trabajado en otras misiones espaciales? Si es así, ¿En cuales?

Esta es la primera misión de NASA para la que he trabajado. Con anterioridad colaboré en el instrumento Osiris (MPS) de la misión Rosetta (ESA), y en la carga de pago de la misión Fuego (INSA), patrocinada por la Comisión Europea, pero que no llegó a volar.

Como responsable de la cámara de la misión Dawn, ¿Cual es exactamente tu trabajo?

Como jefe de operaciones, mi trabajo se resume en asegurarme de que los científicos reciban las imágenes que han solicitado. Este proceso que se describe en dos docenas de palabras supone en realidad:

  • Arbitrar con el equipo de la misión las ventanas de observación
  • Para cada ventana, ajustar el número de imágenes y factor de compresión
  • Preparar las secuencias de comandos para las observaciones que se han acordado
  • Probar las secuencias en tierra sobre una cámara que tenemos de reserva
  • Enviar las secuencias a NASA para su transmisión a la sonda
  • Reconstruir las imágenes a partir del stream de datos y calibrarlas
  • Entregar las imágenes al equipo científico

Además de el procesamiento de los datos propiamente dichos, también analizamos la telemetría para asegurarnos de que el instrumento se encuentra en buenas condiciones y de que el software opera correctamente.
Finalmente, también me encargo del mantenimiento del software, tanto el que vuela a bordo de la cámara como del de plantificación y procesamiento de datos en tierra.

Veo que tienes muchas responsabilidades, de lo que deduzco que tu equipo no es pequeño. ¿Cuanta gente forma tu equipo? También deduzco que debe haber subdivisiones; así, imagino que para la recogida de datos habrá un subgrupo diferente que para la programación, al margen de que la gente pueda moverse de un subgrupo a otro. ¿Puedes darnos un pequeño esbozo de como está organizado tu equipo?

El equipo completo de las cámaras cuenta ahora con doce personas, aunque los cometidos no son únicos y algunos están en más de una tarea. Dos personas se encargan de determinar los parámetros de observación (básicamente, el tiempo de exposición para cada filtro). Otro equipo de cuatro personas genera los comandos y los prueba en una cámara de reserva que tenemos en tierra, para comprobar que todo funciona según lo previsto. Este mismo equipo también revisa las secuencias de comandos que NASA prepara para el resto de la misión. Tres personas vigilan las operaciones en tiempo real y reconstruyen los datos cuando llegan a tierra. Finalmente, un gran equipo de seis científicos revisan los datos para confirmar que están completos y comenzar a hacer ciencia con ellos. Aparte de las operaciones propiamente dichas, cuatro personas se encargan de desarrollar el software de abordo y de tierra.

Tu grupo, a su vez, es un subgrupo dentro del equipo de la misión Dawn. ¿Cuanta gente trabaja en total en la misión Dawn? ¿Puedes darnos un pequeño esbozo del organigrama de la misión?

En las operaciones de la misión hay ahora mismo unas cien personas involucradas: en el lado de los instrumentos, doce en nuestro equipo, otros tantos en el equipo italiano del espectrómetro y cuatro o cinco en el espectrómetro de neutrones y rayos gamma. En la misión, hay un equipo de unas diez  personas que se encarga de coordinar a los instrumentos con la nave y luego unos cincuenta más en el equipo de la nave propiamente dicha: propulsión, navegación, potencia eléctrica, comunicaciones, etc.

En una misión espacial, ¿Hasta que punto hay separación entre el diseño y la ejecución? Quiero decir, tú no solo diriges el equipo de operación de la cámara, también parcipaste en su diseño. ¿Es esto lo habitual? La gente que diseña una nave, ¿Es también la que luego la opera?

En este aspecto, las dos aproximaciones son posibles. Para los sistemas más estandarizados, lo normal es que el fabricante los entregue según el diseño y luego el equipo de la misión los opere. Esto es así porque los fabricantes tienen normalmente procesos de producción muy depurados que les permiten obtener productos en serie o casi en serie a muy buen precio. Es el caso de paneles solares, ordenadores de la misión, motores, sensores estelares, e incluso de la nave completa. En nuestro caso la construyó Orbital Sciences Corporation y la opera ahora JPL. Con los instrumentos, la situación es un poco diferente, porque cada instrumento suele ser tan único que muchas veces se desarrolla casi desde cero, aprovechando la experiencia y las instalaciones de los equipos pero con un diseño completamente nuevo. En nuestro nuestra misión, por ejemplo, las cámaras son un diseño nuevo, mientras que el espectrómetro VIR es muy similar al que vuela en la misión Rosetta, y de hecho fue fabricado por la misma compañía.

Y aquí termina la primera parte de la entrevista a Gutierrez Marqués. El sábado publicaré la segunda parte, donde Pablo nos habla de la cámara de la sonda Dawn.

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