El recorrido de Mercurio frente al Sol

Ayer, miércoles 8 de Noviembre de 2006, Mercurio realizó un tránsito frente al Sol; el recorrido comenzó a las 20:12 horas del miércoles y terminó a las 01:10 del jueves. Este evento tiene un valor científico escaso, pero como suele ser habitual en todo fenómeno astronómico, nos ha dejado unas magníficas imagenes.

Un tránsito es básicamente un eclipse, como los que realiza la Luna de forma ocasional; la diferencia es que, vistos desde la Tierra, los planetas son apenas pequeños puntos luminosos, muchísimo mas pequeños que el Sol, por lo que su paso frente a nuestra estrella no produce ningún efecto perceptible a simple vista (al contrario que en el caso de la Luna, no proyectan ninguna sombra sobre la Tierra). Vistos desde la Tierra, los únicos planetas que pueden protagonizar son Mercurio y Venus, porque al ser los únicos que están mas cerca del Sol que nuestro planeta, pueden interponerse entre este y el Sol.
En la antiguedad, el tránsito planetario frente al Sol era un fenónemo de gran valor, ya que servía para medir las distancias orbitales; así, el estudio de los tránsitos de Venus durante el S.XVIII sirvieron para medir la distancia exacta entre nuestro planeta y Venus, y entre nuestro planeta y el Sol.

En la actualidad, los tránsitos tienen muy poco valor científico; su utilidad principal es la prueba y calibrado de instrumental científico, pero al igual que los eclipses de Luna despiertan un gran interes entre los aficionados a la astronomía.
De este tránsito de Mercurio destacaremos dos imágenes; esta, es una simulación generada por la NASA del recorrido del planeta frente al Sol:

Tránsito de Mercurio frente al Sol. Simulación generada por la NASA
Imagen cortesía de la NASA

Si nos fijamos en la imagen, veremos una serie de puntos negros alineados que van desde la parte inferior izquierda hasta la parte central derecha.

Por su parte, la ESA nos ha proporcionado una imagen generada a partir de los datos obtenidos por la SOHO, un proyecto conjunto de europeos y estadounidenses cuya misión es la observación del Sol.

Imagen del tránsito de Mercurio frente al Sol proporcionada por la ESA
Imagen cortesía de la ESA

En este caso, se ha dibujado sobre la imágen la trayectoria del planeta.

Aunque, si lo que se desea ver es una imagen animada, la NASA ha diseñado la siguiente simulación:

Tránsito de Mercurio frente al Sol. Imagen animada
Imagen cortesía de la NASA

El próximo tránsito de Mercurio frente al Sol ocurrirá el 9 de Mayo del 2016. El último tránsito de Venus se produjo el 8 de Junio del 2004, y el próximo se producirá el 6 de Junio del 2012.

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