Descubiertos 50 nuevos exoplanetas

Y continuando con la carrera para descubrir planetas extrasolares, el European Southern Observatory ha descubierto 50 nuevos exoplanetas entre los que destaca HD85512-B, un planeta con 3,6 veces la masa de la Tierra y que se encuentra en la zona habitable de su estrella.

Estos exoplanetas se han descubierto mediante el método de la velocidad radial. Este método se basa en que, en realidad, un objeto no orbita en torno a otro, sino que ambos objetos orbitan en torno al centro de masa común.

Dos objetos orbitan en torno al centro de gravedad común (el punto negro)

Como se ve en el dibujo, tanto el planeta (en verde) como la estrella (en rojo) están en movimiento y se desplazan en torno al punto de equilibrio (en negro). Debido a la enorme diferencia de masa entre la estrella y el planeta, en la práctica el movimiento de la estrella no es el círculo que observamos en el dibujo, sino una ligera oscilación de apenas unos pocos metros.

Pero, aunque la oscilación es mínima, el HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher), un espectrómetro de muy alta precisión, es capaz de medir este movimiento y detectar así los planetas que hay en órbita alrededor de una estrella.

El problema de este método de detección es que no puede determinar las dimensiones ni la composición del planeta, solo puede determinar su masa y la distancia a la que se encuentra de la estrella; esto significa que HARPS no puede determinar si un planeta es rocoso o gaseoso, como tampoco puede determinar si tiene océanos o si es un desierto. Estos problemas son normales, porque HARPS es un método de detección indirecto, que no observa el planeta sino los efectos que produce sobre su estrella madre.

En el caso de HD85512-B, su masa no es lo bastante elevada como para ser un planeta gaseoso, de lo que se deduce que es un planeta rocoso, una supertierra para ser precisos que, además, se encuentra en el límite de la zona habitable de su estrella lo que lo convierte en un candidato a planeta con vida, aunque este extremo no se podrá confirmar hasta que se consiga una observación directa del planeta.

FUENTE: European Southern Observatory.

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