Desarrollada una técnica para producir petróleo a partir de algas

Hoy se ha presentado públicamente BioFuel Systems, la empresa que explotará comercialmente un sistema de producción de biocombustible a partir de plancton marino desarrollado conjuntamente por la Universidad de Valencia y la Universidad de Alicante. La gran ventaja de este sistema es su eficiencia; según sus creadores, cada dos metros cúbicos de agua producen seis kilos diarios de biomasa, una cantidad miles de veces mayor que la que se obtiene de cualquier cultivo destinado a la producción de biocombustibles.

El sistema se basa en criar fitoplancton en unos cilindros rellenos de agua que están expuestos al Sol y donde se inyecta CO2 procedente de la industria; en este medio, los microorganismos se multiplican a gran velocidad, duplicando la cantidad de plancton cada 24 horas. Una vez al día, se extrae la mitad de los microorganismos criados dentro cilindro que serán utilizados para producir hidrocarburos. Como resultado tenemos un proceso que funciona en ciclo cerrado, ya que la planta de producción de plancton utilizan el CO2 que se produce al quemarse el combustible producido por la propia planta, de modo que la emisión neta de contaminantes es nula.

En los últimos meses se ha empezado a denunciar el lado oscuro de los biocombustibles; por un lado, el auge de esta fuente de energía supone desviar tierras de cultivo a la producción de combustible, lo que está provocando una subida en el precio de los alimentos; por otro lado, el afán de obtener tierras de cultivo que destinar a la producción de estos combustibles está poniendo en peligro las selvas tropicales.

El sistema desarrollado por BioFuel presenta dos importantes ventajas; la primera, los criaderos de plancton son plantas industriales, con lo que no es preciso sacrificar tierras de cultivo; la segunda ventaja es su tremenda eficiencia; según sus creadores, un conjunto de instalaciones que ocuparan una superficie total de 52.000km cuadrados (el doble de la superficie de la comunidad valenciana) podrían cubrir la demanda mundial de petróleo (unos 95 millones de barriles diarios); esto significa que una planta que ocupe una superficie de una hectárea produciría unos 18 barriles de biopetróleo al día.

En estos momentos, BioFuel Systems planea construir una combinación de planta de producción de biopetróleo y central eléctrica; la central eléctrica se alimentará con el biofuel producido por la batería de cilindros de 8 metros de altura y 70 centímetros de diámetro, cilindros que a su vez se alimentarán con la luz del Sol y el CO2 generado por la central eléctrica.

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