Como desencadenar una pandemia

Un investigador holandes ha descubierto las mutaciones necesarias para que el virus de la gripe aviar pueda contagiarse entre humanos. Este trabajo ha desencadenado una fuerte polémica, ya que un grupo terrorista podría utilizarlo como base para desencadenar una pandemia.

La gripe aviar saltó a portada en el año 2005 debido a que se empezaron a detectar casos en diferentes países, lo que disparó las alarmas en la comunidad médica. Sin embargo, el número total de casos rondó los 200, una cifra tan baja que provocó acusaciones de alarmismo. Sin embargo, la preocupación de la comunidad científica no era infundada; en primer lugar, si la enfermedad tuvo un impacto tan reducido es porque solo se contagiaba de aves a humanos, no se contagiaba entre humanos; en segundo lugar, mas de la mitad de los que enfermaron fallecieron, lo que indica que estamos ante una enfermedad terriblemente mortífera. Lo que los científicos temían es que el virus mutara y se hiciera contagioso entre humanos, lo que habría desencadenado una pandemia comparable a la gripe española.

Virus de la gripe aviar (en dorado) creciendo en un cultivo celular. Imagen cortesía Wikipedia

Y aquí es donde entra el trabajo del virólogo holandes Ron Fouchier. El pasado septiembre este científico anunció que había conseguido crear una variante del virus que se contagiaba entre hurones, demostrando que es fácil que el virus mute para transmitirse entre humanos.

Como era de esperar, la polémica está servida. En estos momentos se debate si se debe o no autorizar su publicación; por un lado, existe el temor de que este trabajo permita a un grupo terrorista crear la variante del virus que se contagie entre humanos y provocar una pandemia; pero por otro lado este trabajo revela los mecanismos de propagación de la enfermedad, una información que es vital para poder desarrollar una vacuna efectiva.

El mayor problema es que el virus de la gripe aviar está evolucionando y se acepta que es cuestión de tiempo que aparezca una variante contagiosa entre humanos.

FUENTE: Winnipeg Free Press.

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