30 años de informática personal

La noticia de la semana es que este mes se cumple el 30 aniversario de la salida al mercado del que para toda una generación fue su primer ordenador: El Sinclair ZX-Spectrum. Esta pequeña máquina «con teclas de chicle» no fue el primer ordenador personal que salió al mercado, pero si fue unos de los responsables de que el ordenador se haya convertido en un elemento imprescindible en cualquier casa

El Spectrum fue el tercer ordenador que lazó al mercado la empresa británica Sinclair Research LTD; sus predecesores fueron el ZX-80, que fue el primer ordenador personal que valía menos de 100 libras esterlinas, y el ZX-81 , que era una versión mejorada del ZX-80. Estos dos primeros lanzamientos le permitireron a  Sinclair adquirir la experiencia necesaria para crear el Spectrum, su ordenador de mayor éxito y una autentica obra de arte de ingeniería.

ZX-Spectrum, 30 años recién cumplidos y sigue como el primer día

Pero, empecemos desde el principio; en los años 70 los componentes de informática eran sumamente caros, con lo que hasta el ordenador mas sencillo costaba miles de dólares; en estas condiciones, la única manera de fabricar un ordenador doméstico, un ordenador al alcance de cualquier bolsillo, era eliminando componentes; así, para la salida de vídeo era a través de un televisor convencional, algo que había en todas las casas; luego, para el almacenamiento de datos, en lugar de las unidades de diskette típicas de la época se utilizaba un reproductor de cintas de casette, otro electrodoméstico de uso común. A estos recortes se sumaba una simplificación en la electrónica, lo que suponía que tareas que en un ordenador convencional las realizaban microchips independientes, en estos ordenadores se hacían por software. Gracias a estos trucos, ordenadores como el Apple II pudieron venderse a poco mas de 1000 dólares, un precio elevado pero al alcance de la mayoría de los bolsillos.

Apple II, el primer ordenador personal de uso masivo

Sin embargo, para hacer un ordenador verdaderamente doméstico, esto es, una máquina que pudiera venderse como juguete para los mas pequeños de la casa, había que reducir los costes aun mas; así, Clive Sinclair, el propietario de Sinclair Research LTD, decidió adelgazar aun mas el diseño sustituyendo el teclado de plástico por uno de membrana y reduciendo la memoria al mínimo posible; así, en 1980 su empresa lanzó al mercado el ZX-80.

ZX-80, el primer ordenador de la familia Sinclair

El ZX-80 tenía solo 1kb de memoria RAM frente a los 16kb del Apple II y su electrónica se había simplificado hasta el extremo de prescindir del sonido y que el refresco de la pantalla (La tarea de generar la imagen que se ve en el monitor) también corría a cargo del microprocesador; el resultado final fue un ordenador con unas prestaciones inexistentes pero que solo costaba a 99 libras esterlinas (Unos 150 dólares). Con sus escasas capacidades, el ZX-80 solo servía para jugar, pero dio la casualidad de que eso era precisamente para lo que lo usaban los niños que lo recibían como regalo, así que el ordenador fue un éxito comercial.

El ZX-81 (abajo) y su placa base (arriba).

Luego Sinclair lanzó el ZX-81, que era una versión remozada del ZX-80; en particular, se había sustituido un conjunto de chips por un chip multifunción que se llamó la ALU. El resultado es que la placa base del ZX-81 solo contenía 4 chips: El microprocesador (Un Zilog Z80), un chip de 1kb de memoria RAM, un chip de 4kb memoria ROM y la ALU. El ZX-81 era el concepto de ordenador reducido a su mínima expresión.

Y así llegamos al que sería el gran éxito de Sinclair: El Spectrum. En este pequeño ordenador la compañía aprovechó todo lo aprendido en sus dos modelos anteriores y diseñó un ordenador cuyas características mas destacadas eran:

  • Memoria RAM de 16kb o 48kb
  • Memoria ROM de 16kb
  • Una ALU mas avanzada que la del ZX81, que además de hacerse cargo del refresco de pantalla tenía capacidad de sonido.
  • Pantalla gráfica de 256×192 pixels a 16 colores

Con estas prestaciones el Spectrum ya podía compararse con el resto de ordenadores de su categoría, como el Apple II o el que sería su gran rival, el Commodore 64, pero su precio seguía siendo lo bastante bajo para seguir siendo el juguete que los padres regalaban a sus hijos. El resultado es que en muchos países del mundo, España entre ellos, el Spectrum se convirtió en el ordenador casero por excelencia.

Al Spectrum lo destronaría otro ordenador made in england, el Amstrad CPC, que sería el último ordenador personal de la llamada era de los 8 bits, que también podría llamarse era pre-PC. De hecho, fue la propia Amstrad la que llevó el PC a los hogares con el Amtrad PC1512, el primer ordenador compatible PC lo bastante barato como para entrar en los hogares.

Y para terminar, una pequeña tabla comparativa entre el Spectrum y un PC moderno promedio.

SpectrumPC moderno
ProcesadorZ80 (8.500 transistores)Dual Core (291 millones de transistores)
Velocidad CPU
0,004Ghz2Ghz
Memoria RAM0,048MB4096MB
Pantalla256×192 16 colores1280×1024 16 millones de colores
Sonidozumbador 1 canalDolbi estereo 5 o 7 canales

Asombra lo mucho que han cambiado las cosas estos 30 años, ¿Verdad?

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